Småtriste Udo och flickvännen Ingeborg reser till spanska solkusten under högsäsong. De checkar in på hotellet där Udos familj tillbringade många somrar när han var barn. Udo och Ingeborg är unga, det är sommar och de känner stark lust till varandra.

Udo är något så ovanligt som tysk brädspelsmästare och författare till artiklar om krigsstrategispel. För att bli en bättre skribent övar han sig genom att skriva dagbok, och på så vis får läsaren får ta del av den semester som slutar i ond bråd död och solstinn galenskap.

Dekadent umgänge

Artikelbild

| Roberto Bolaño (1953–2003) var en chilensk författare. 1989 flyttade han till Spanien, där han bodde fram till sin död.

Udo är för tillfället sysselsatt med en artikel som ska lägga grunden till en ny strategi i spelet "Tredje riket", som likt namnet antyder simulerar andra världskriget. Hans plan är enkel: han ska sola och bada med Ingeborg – och arbeta med sin artikel som ska ge honom framgång och ära. Men snart börjar distraktionerna hopa sig.

Ingeborg och Udo träffar ett jämnårigt tyskt par. Umgänget med festprissarna Charly och Hanna leder till ett stort och dekadent umgänge med skumma typer. En annan distraktion är den mystiske mannen som hyr ut trampbåtar på stranden, den brännskadade muskelknutten som kallas Den brände.

Vem är Den brände? Hur har han fått sina skador? Udo blir som besatt av honom.

Försvinner till havs

Artikelbild

| "Tredje riket" börjar som en stillsam semesterskildring, men slutar med ond bråd död och galenskap.

En blött natt försvinner Charly till havs och förmodas ha drunknat. Ingeborg och Hanna packar ihop och reser hem. Men Udo måste av luddiga anledningar bli kvar på hotellet, trots att hans semester är till ända. Snart börjar sommaren svalna, alla andra gäster reser hem, men inte Udo.

Varför måste Udo stanna? För att skriva färdigt artikeln? För att erövra sin ungdomsförälskelse, tillika hotellets ägare och föreståndarinna? Har det något att göra med Den brände? Bara Udo tycks veta svaret. En sak är dock säker: Udos dagbok visar allt tydligare tecken på en galenskap som snart slår ut i full blom.